Associated Press 26 septiembre 2016

Luna de Júpiter quizá dispara nubes de vapor de agua

LOS ANGELES (AP) — El telescopio espacial Hubble ha detectado lo que parecen columnas de agua que alcanzan 201 kilómetros (125 millas) de altura en una de las lunas congeladas de Júpiter.

Este tipo de géiseres al parecer provienen de un océano que se cree existe abajo de la superficie helada de Europa, satélite al que se considera uno de los principales lugares para buscar indicios de vida en el sistema solar.

El Hubble, caballo de batalla para observaciones espaciales, detectó las columnas de agua en el polo sur del satélite cuando éste pasaba frente a Júpiter.

Los científicos creen que Europa registra erupciones esporádicas porque sólo las han detectado en tres de las 10 veces que han hecho observaciones durante más de un año.

Aun así, la posible presencia de esos chorros de agua, que salen disparados hacia arriba y regresan como lluvia a la superficie "nos permitiría buscar rastros de vida en el océano de Europa sin necesidad de perforar a través de varias millas de hielo", dijo el lunes el astrónomo William Sparks, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore.

El hallazgo más reciente se basa en observaciones previas del Hubble, que en 2012 detectó indicios de vapor de agua que salían en el polo sur de Europa.

El telescopio no observó nada en los análisis posteriores sino hasta la campaña más reciente de estudio a cargo de un grupo diferente de investigadores.

Si se confirma que lo observado son columnas de agua, Europa sería la segunda luna en el que se ha detectado ese fenómeno en el sistema solar.

La sonda espacial Cassini detectó antes chorros de agua que salían de la superficie de la luna de Saturno llamada Encélado, que tiene un océano debajo de su capa de hielo.

A diferencia de Europa, los géiseres de Encélado son continuos.

La sonda espacial Juno, que orbita Júpiter en estos momentos, no está diseñada para estudiar Europa y no se le puede utilizar para confirmar la existencia de los chorros de vapor, según la NASA.

La agencia espacial apenas ha comenzado a preparar una misión a Europa para concretarla en la década de 2020.

La Agencia Espacial Europea tiene previsto enviar una sonda más o menos en la misma fecha para que estudie las tres lunas más grandes de Júpiter: Ganímedes, Calixto y Europa. El gigante gaseoso tiene 67 satélites.

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Alicia Chang está en Twitter como @SciWriAlicia

Fuente: Associated Press

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