Associated Press 10 abril 2016

Llega el primer habitáculo inflable para astronautas

CABO CAÑAVERAL, Florida, EE.UU. (AP) — La firma estadounidense SpaceX hizo una entrega de alta prioridad a la Estación Espacial Internacional: el primer habitáculo inflable jamás construido para astronautas. Una cápsula de carga Dragon se acopló a la base orbital el domingo, dos días después de haber sido lanzada desde Cabo Cañaveral.

Los astronautas de la EEI usaron un brazo robot para capturar la cápsula mientras orbitaban la Tierra a 400 kilómetros (250 millas) de altura.

La Dragon tiene 3.175 kilos (7.000 libras) de carga, incluso el habitáculo de lados suaves construido por Bigelow Aerospace. El dispositivo pionero —empaquetado ??herméticamente para su lanzamiento— será inflado con aire el próximo mes para alcanzar el tamaño de una habitación pequeña.

Será acoplado a la estación espacial el sábado, pero no se inflará hasta finales de mayo. La nueva tecnología podría cambiar la forma en la que los astronautas viven en el espacio: la NASA imagina habitáculos inflables en un par de décadas en Marte, mientras que Bigelow Aerospace pretende lanzar un par de estaciones espaciales inflables en apenas cuatro años, para su arrendamiento comercial.

Por ahora, el llamado Bigelow Expandable Activity Module (módulo expandible Bigelow para actividades o BEAM por sus siglas en inglés) estará básicamente fuera del alcance de los seis hombres que habitan la base orbital.

La NASA quiere ver primero cómo funciona la cámara experimental, de manera que la compuerta que la une con la estación permanecerá cerrada, excepto cuando los astronautas entren unas pocas veces al año para recoger mediciones e intercambiar sensores.

Esta fue la primera entrega de SpaceX para la NASA en un año. Un accidente ocurrido durante el lanzamiento en junio pasado puso los envíos en espera.

Los controladores de vuelo de SpaceX —en la sede de la empresa en Hawthorne, California— aplaudieron cuando el brazo robot de la estación capturó la cápsula Dragon en órbita.

SpaceX, entretanto, sigue encantada porque la compañía hizo aterrizar verticalmente su propulsor de primera etapa sobre una plataforma en el mar.

El propulsor del cohete aterrizó el viernes por primera vez sobre una barcaza frente a la costa de Cabo Cañaveral. Los intentos previos de realizar esta maniobra habían fracasado.

El director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, busca reutilizar los propulsores para ahorrar dinero, un proceso que, según él, permitirá que haya más personas viajando al espacio, incluso a Marte. Su ambición es establecer una ciudad en el planeta rojo.

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En internet:

SpaceX: http://www.spacex.com

NASA: http://www.nasa.gov/mission_pages/station/main/index.html

Fuente: Associated Press

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